Richard “Popcorn” Wylie (El gran desconocido de la Motown)

El tema “Money (Thats What i want)”, originalmente grabado por Barret Strong en 1959, es una de las canciones más versionadas de toda la historia del Rock. Un tema de R’n’B que ya daba pistas de cómo seria la música Soul que estaba a punto de invadir las listas de éxito estadounidenses.

La canción, en la línea de lo que Ray Charles estaba grabando en esos años, es un tema muy novedoso a caballo entre el Rock & Roll de los 50’s y lo que vendría unos pocos años después, tuvo un impacto tremendo en todos los grupos ingleses de los primeros 60’s, casi todas las bandas de Merseybeat hicieron su versión, y montones de grupos americanos de Frat Rock, Surf, etc, también. Dick Dale, The Beatles, The Astronauts, The Searchers, The Sonics, Jerry Lee Lewis, The Kingsmen, Roy Orbison, o una de las versiones más salvajes que conozco, la de Richard Wayne Wylie, también conocido como “Popcorn” Wylie, con un piano desafinado a propósito y a contratiempo, La versión de “Popcorn” Wilie y la de Jerry Lee Lewis son mis favoritas, una verdadera burrada que me hizo investigar a este personaje.

“Popcorn” Wylie fue uno de los músicos principales de los primeros años del sello Motown.
Wylie nació en Detroit, Michigan, pertenecía a una familia de músicos, aprendió a tocar el piano siendo un niño. Asistió a la Northwestern High School donde practicó el futbol, fueron los miembros de su equipo los que le apodaron “Popcorn”. Mientras estaba en la escuela, formó un grupo, Popcorn and the Mohawks, que también incluyó a los músicos y productores de Motown James Jamerson, Clifford Mack, Eddie Willis, Mike Terry, Lamont Dozier y Norman Whitfield. La banda funcionó a nivel local, Wylie era el líder de la banda y salía a escena con un tocado Mohawk.

En 1960, lanzó un sencillo en solitario, «Pretty Girl», en el sello local Northern. También actuó en un club de Detroit, Twenty Grand, donde conoció al músico Robert Bateman, que trabajaba como ingeniero en la incipiente etiqueta Motown de Berry Gordy. Wylie luego comenzó a grabar para Motown, lanzando tres singles sin éxito como Popcorn and the Mohawks: «Custer’s Last Man» / «Shimmy Gully», seguido de una versión de «Money (That What Want) de Barrett Strong», y luego «Real Good Lovin'». También grabó con Janie Bradford como dúo y comenzó a trabajar como músico de sesión. Tocó el piano en el tema de The Miracles «Shop Around» de 1961 y en «Please Mr. Postman» de The Marvelettes, y además trabajó con The Contours, Marvin Gaye, Marv Johnson, The Supremes, Martha & the Vandellas y Mary Wells. Fue el primer jefe de A&R de Motown, y líder de la banda para la primera gira de Motortown Revue en 1962.

En 1962 dejó Motown después de un desacuerdo con Gordy, quien al parecer, le guarda rencor eterno, ya que no mencionó su nombre en su autobiografía posterior. Wylie firmó con Epic Records, lanzando cuatro singles entre 1962 y 1964 en los que fue respaldado por Sun Ra y miembros de su Arkestra. Más tarde trabajó como compositor, y productor para varios sellos locales, incluidos SonBert, Ric-Tic, Correc-tone, Continental y Golden World. También formó sus propios sellos, Pameline y SoulHawk a mediados de los 60’s. Durante este período, trabajó mucho con los cantantes Edwin Starr y J.J. Barnes, y coescribió el tema de Jamo Thomas «I Spy (For the FBI)». También coescribió el tema de The Platters de 1967, «With This Ring». Muchos de estos discos se hicieron muy conocidos en la escena del Northern Soul de finales de los 60’s y primeros 70’s.

Siguió trabajando como productor, compositor y ocasionalmente como músico, durante toda la década de los 70 y 80’s y 90’s del siglo pasado, escribiendo nuevos temas para The Contours o The Elgins, entre otros. Muchas de sus grabaciones del sello Pameline se publicaron en una recompilación titulada, Popcorn’s Detroit Soul Party en 2002, y también participó en un documental de 2003, The Strange World of Northern Soul. Falleció en 2008 a causa de un problema cardíaco.

Juanmy «The Hunter»

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