Willie Joe Duncan “The Unitar Man”

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Willie Joe Duncan es uno de los más oscuros guitarristas de los 50’s, y todo lo que tiene de oscuro lo tiene de fiero y crudo

Joe Willie Duncan fue un músico de blues de Detroit que tocaba un instrumento de una sola cuerda que él llamaba Unitar, este instrumento estaba electrificado y era una variante del Diddley Bow, personalizada por Willie Joe. Este curioso instrumento consistía en un tablón de madera de más de 2 metros de alto, en el cual había ensartado una cuerda de alambre estaba conectado con una pastilla de guitarra acústica DeArmond. El instrumento se tocaba con una botella a modo de slide, pero Duncan usaba un trozo de cuero para poder golpear la cuerda y crear un extraño sonido cercano al Slap.
A finales de los años cuarenta, Duncan y su extraña guitarra, se asociaron con el legendario músico de blues Jimmy Reed, autor de temazos como “Big Boos Man”, “Bright Lights Big City”, “Shame, Shane, Shame” o “Baby Whant you Want Me To Do”. Jerry y Willie Joe actuaban en cualquier tienda, garito o esquina de una calle de Detroit, donde les permitieran tocar.

La pareja se hizo muy popular en Detroit, en gran parte gracias al instrumento de Duncan, que llamaba muchísimo la atención. Si había un lugar para enchufar sus instrumentos, ya tenían un escenario. Reed tocaba la guitarra y cantaba. Willie Joe tocaba su Unitar y a veces también cantaba, además de tocar las cucharas, como percusión en algunas canciones.

Durante un tiempo Reed y Willie Joe se hicieron muy populares en Detroit, pero Willie Joe decidió trasladarse a California, donde pensaba que tendría muchas más oportunidades que en los ghettos de Detroit. Pero antes de que se fuera de Detroit, Reed le regaló una Unitar portátil para el viaje, con una bisagra en el instrumento, ¡convirtiéndolo en plegable! Willie Joe se instaló en Palo Alto y continuó con sus shows callejeros. Se hizo muy popular en la ciudad porque era el único negro que se vestía como un cowboy, y se desplazaba por la ciudad montado a caballo con su Unitar.

En 1956 Rene Hall, el líder de la banda de músicos que acompañaba a los artistas de Specialty Records descubrió casualmente a Willie Joe Duncan. En 1956 Speciality estaba en su mejor momento, tenían en nómina a Little Richard, Lloyd Price, Guitar Slim o Etta James, entre otros gigantes del Rock & Roll y R’n’B. En Specialty pensaron que Willie Joe y su Unitar serian ideales para acompañar a Bob Landers, un cantante que tenía un tema llamado “Cherokee Dance”. Landers tenía una voz un tanto peculiar, según se dice porque había padecido un cáncer de garganta que le había dejado las cuerdas vocales un poco tocadas, esta voz tan distintiva le había hecho acuñar el apodo de “The Frog”. Landers murió poco años después del lanzamiento de la canción.

La cara B de este single esconde un instrumental original de Willie Joe “Unitar Rock”, una burrada tocada con una sola cuerda en la que Duncan hace que su instrumento aúlle de una manera infernal, en este tema es la banda de Specialty quien acompaña a Willie Joe. Creo que este tema abrió camino para que, en unos años, canciones como “Rumble” de Link Wray, pudieran triunfar.

En 1957 Willie Joe fue requerido nuevamente por Specialty, como músico de estudio, tocando en el single del sello el instrumental “Twitchy” de Rene Hall. En 1958, Hall dejó el sello Specialty y fichó por Rendezvous Records en Los Angeles. Hall, requirió los servicios de Willie Joe y su Unitar para grabar el tema de Ernie Field, “Teen Flip” en 1960.

Durante el resto de la década de los 50’s y 60’s, Willie Joe Duncan apareció regularmente en programas locales de televisión junto a figuras como Johnny Otis o Hunter Hancock, alternando estas actuaciones con conciertos en bares locales.

No fue hasta 1985, año en que el Little Willie G, que tenía un programa de radio en Los Angeles, se lo redescubrió al mundo, pidiéndole que actuara en su show radiofónico, Willie Joe aceptó encantado y ofreció un espectáculo magnífico, tocando algunos de los temas que había grabado en Specialty, como “Unitar Rock”. Por desgracia Willie Joe murió 3 años después, pero aun así el legado de Willie Joe ha llegado a un pequeño sector de músicos de nuestros días, quizá el más conocido de estos músicos fuera el difunto musico de Grunge Mark Sandman, que se hizo construir un bajo con dos cuerdas que copiaba el sonido del Unitar de Willie Joe.

Existen 3 o 4 temas de 1988 grabados en Palo Alto, que corren por YouTube en los que podemos escuchar a Willie Joe Duncan, en plena forma, interpretando temas propios y alguna versión de Jimmy Reed y Muddy Waters, en estos temas está acompañado por Chester D. Wilson y Willie G spoons.

Juanmy “The Hunter”